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不是外星人切的啦!专家说明南极“超正冰山”如何形成

执行冰桥行动的飞机拍摄到的影像:照片右方可以看到一个平板状的冰山漂浮在拉森C冰棚外的海冰之间。这个冰山锐利的角度和平坦的表面显示它可能最近才刚从冰棚崩裂下来。

执行冰桥行动的飞机拍摄到的影像:照片右方可以看到一个平板状的冰山漂浮在拉森C冰棚外的海冰之间。这个冰山锐利的角度和平坦的表面显示它可能最近才刚从冰棚崩裂下来。 PHOTOGRAPH BY NASA ICE

据美国国家地理(撰文:SARAH GIBBENS 编译:蔡雅铃):不是外星人切的啦!专家说明「超正冰山」如何形成。虽然它的外型不符合一般人印象中的冰山,但专家说出现这种常见形状的原因其实很单纯。

在这个被气候变迁带来的崩溃与混乱包围的世界中,出现了一个井然有序、令人满意的影像。

10月17日由美国航太总署(NASA)在网路上分享了一张冰山照片,它的外型是一个完美的长方形,有着平滑均等的墙面和90度的边角。这个冰山看起来就像是一个漂浮在南极半岛(Antarctic peninsula)东岸外的巨大薄片蛋糕。

执行NASA冰桥行动(Operation IceBridge)的飞机在一次例行性的飞行调查中拍摄到这座冰山。冰桥行动是一个创新研究,目标是更了解南北极区域和全球气候间的关系,该研究使用一队飞机定期收集资讯。

「这座冰山锐利的边角和平坦的表面显示它可能最近才刚从冰棚崩裂下来。」NASA在推特上表示,将冰山源头指向拉森C冰棚(Larsen C ice shelf)。

科罗拉多大学波尔德分校(University of Colorado at Boulder)的资深研究科学家泰德.斯坎波斯(Ted Scambos)说这个冰山高约40公尺,长度则在1.6到3.2公里之间。

「如果把它容纳的大量冰加总起来,可以填满加州所有的游泳池好几次还有剩余。」他说,而且请注意这片冰山和南极附近的浮冰比起来其实体积很小。

片状冰山

纽约州立大学水牛城分校(University at Buffalo)的地球物理学家克莉丝汀.波伊纳尔(Kristin Poinar)解释说冰棚上到处都有裂缝和沟隙,平板状的冰山其实比人们以为的还要常见。

「从远方看起来,这些白色的冰山似乎完美无暇,但要是仔细看就会发现它们其实压痕累累,到处都是裂缝。」她说。

「拉森C是一个很大的冰棚,它的冰有足够时间去扩展开来而变得非常平坦。」波伊纳尔补充说,所以当冰山沿着一个大冰棚既有的裂缝断裂分开时,它看起来就会像是个大又平坦的长方形。一般来讲,水面上见到的冰山只占总体积的1/10。水面下的冰山在崩裂时可能很光滑平坦,不过很快就会被海流所改变。

NASA喷射推进实验室(Jet Propulsion Lab)的研究科学家艾瑞克‧瑞格诺特(Eric Rignot)也是加州大学尔湾分校(UC Irvine)的教授,他同意是拉森C巨大的体积能制造出这种长方形的冰山。

「从拉森C分离出来的冰山非常大,而之所以看起来四四方方或带有直线的特征,是因为它们是从冰棚上笔直延伸数百公里的裂缝所分裂出来的。」他指出:「在格陵兰不常看到这种长方形冰山,是因为那里比较温暖,冰山会分裂成更小块,而且那里的冰川也比较小。」

融化中的南极

冰棚是一大块与附近陆地连结的浮冰,而拉森C正是前线上最新的冰棚。拉森A在1995年崩解,拉森B则是2002年。

2017年,一块接近德拉瓦州大小的冰山从拉森C断开,这一块百万兆吨的冰是目前纪录到体积最大的冰山之一。当愈多冰从拉森C崩裂,冰棚就会变得愈来愈不稳定,科学家很担心如拉森A 和B那样的崩塌事件会再度发生。

拉森C冰棚只是许多气候科学家监控的事项之一,当气候变迁造成南北极温度持续上升时,科学家也更加担忧南极即将融化。

不过波伊纳尔指出,出现一座冰山不一定能显示出冰棚的稳定度。

「你可以把冰棚想成一个银行帐户。」她说。虽然冰山常常从冰棚崩裂出来,但降雪会补回一部分冰。

机器头条新闻 news.ji-qi.com)综合整理。

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